La señal Wow

 

El radiotelescopio de Arecibo está situado en Arecibo,  Puerto Rico,  especificamente en la parte norte de la isla. Fue administrado por 45 años por la Universidad de Cornell con la cooperación de la National Science Fundation hasta hace algunos años.. A partir de entonces los nuevos administradores son la Universidad Metropolitana del Sistema Ana G. Mendez  (UMET), SRI International y  USRA. Con estos nuevos a  administradores tienen en agenda construir un Planetario y un programa doctoral en astronomía , una facultad investigadora para universidades  establecidas  en Puerto Rico y un programa de verano para investigación de estudiantes de universidades de otros paises y estadounidenses..

El observatorio tiene el nombre de National Astronomy and Ionosphere Center (NAIC) y se utilizan  ambos nombres. El radiotelescopio fue  telescopio mayor  jamás construido gracias a sus 305 metros de diámetro, hasta la construcción del RATAN-600  con su antena circular de 576 metros de diámetro,el cual obviamente es mas grande. Entre sus funciones esta recolectar datos radioastronómicos, aeronomía terrestre y radar planetarios para los cientificos en las distintas partes del  mundo. El radiotelescopio ha sido empleado para multiples usos,  pero se usa principalmente  para la observación de objetos estelares.

La señal Wow! (equivalente a la ¡guau!) es el nombre  por el cual se conoce en círculos astronomicos a una captación en radio que podría tener un origen extraterrestre o fuera de esta galaxia  y  que pudo haber sido emitido por seres inteligentes de otro planeta o galaxia.

El 15 de agosto de 1977 a las 11:16, el radiotelescopio Big Ear recibió una señal de radio la cual se desconoce su origen y tuvo una duracion de  72 segundos proveniente de la zona oriental de la constelación de Sagitario.

De acuerdo al formato utilizado, esta señal no fue grabada pero fue registrada por la computadora del observatorio en una sección de papel continuo diseñada para este mismo efecto. Despues de unos dias , el joven profesor de la Universidad Estatal de Ohio Jerry R. Ehman, quien estaba trabajando como voluntario estuvo  revisando los registros de la computadora, descubrió la señal rara y desconocida  más intensa que se hubiera detectado hasta entonces por un radiotelescopio. La señal fue conocida como Wow debido a la anotación que Jerry Ehman hizo en el papel que tenia a su lado , denotando un grado alto de  sorpresa y emoción. .

Hoy en dia  todavia  se investiga el origen de la señal. Las explicaciones varian y  van desde el mensaje de una civilización extraterrestre  hasta alguna interferencia cercana al radiotelescopio, esta ultima explicacion no tiene mucha validez pues si fuera una interferencia hubiesen ocurrido mas interferencias desde el origen de la señal.

Hubo muchos  intentos posteriores de obtener una señal de la misma dirección pero  no han encontrado nada mas.

La computadora del radio-observatorio, es una IBM 1130  con 1 MB de disco duro y 32 KB de memoria RAM, y esta se encargaba de convertir los datos recibidos directamente por el radio-telescopio a una serie de caracteres alfanuméricos. El software fue  diseñado por Bob Dixon y Jerry Ehman, y era bastante sofisticado, ya que hacía continuamente  revisaba el funcionamiento del equipo y era capaz de ejecutar varios algoritmos de búsqueda a la vez , incluidos unos algoritmos de búsqueda capaces de aislar señales continuas. Tambien, sirvió para solucionar la falta de espacio en los registros de la impresora y para el  ahorro de tinta ya que se estaban rastreando cincuenta canales. Cada fila representa los resultados de los datos encontrados durante aproximadamente 12 segundos de búsqueda y son necesarios 10 segundos para obtener las intensidades de todos los canales, y solamente dos segundos para que la computadora procese todos  los datos recogidos.

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